Paraná penitentiary offers music as therapyPenitenciaría de Paraná ofrece música como terapia

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    [captionpix imgsrc=”” align=”left” captiontext=””]CURITIBA, Brazil – Vera wanted to sing, but she lost her breath every time she tried to raise her voice.

    As one of the 24 inmates in the Águia News Choir, at the Women’s Work Release Center (CRAF) in Curitiba, Paraná, it took a month of music for her to give up a 17-year addiction to cigarettes.

    “When I would hit certain notes, my lungs just wouldn’t let me hold them,” recalls Vera, 40, who, like the other inmates interviewed, preferred not to use her real name. “Sometimes, I would get a craving and drink some water. I also prayed and asked for God’s help in dealing with an addiction that lasted almost half of my life. It’s already been four months since my last smoke.”

    The choir was introduced to offer the CRAF inmates an alternative to using drugs. Of the 160 women serving time at the penitentiary, 90% were convicted of drug-related crimes.

    “I set up the choir as a way to get them away from their dependence on tobacco, alcohol and, obviously, illegal drugs,” says Roque Rogério Veríssimo, the creator and coordinator of the project, who is also a social worker at the School of Human Rights of the Paraná Ministry of Justice, Citizenship and Human Rights (SEJU). “We showed them videos that explain what each drug does to the throat, given that they now need to take care of their voices.”

    Since the choir was created in June, eight of the group’s 13 smokers have kicked the habit.

    Rehearsals are held on Saturdays in the Templo das Águias Evangelical Church. The inmates leave the penitentiary, and for two hours they join the church’s choir members and musicians.

    During these weekly practices, the inmates learn about vocal hygiene, do warm-ups and rehearse songs featuring an array of vocal ranges.

    Before rehearsing, the church’s members and convicts exchange more than musical knowledge.

    “We talk about the choices we made in life,” says the choir’s conductor, Bluma Carla Antunes Gomes. “The aim is for the inmates to feel motivated and understand that there’s always an option that’s better than crime.”

    Being part of the choir is an award given to inmates who dedicate themselves to their studies, says CRAF director Suely Vieira Santos. Classes at the primary-school level and some vocational courses are offered at the penitentiary.

    “There are also women who have legal authorizations to study outside the CRAF,” says Santos, who believes education and the choir are allies in the fight against criminal recidivism.

    Four showers for 160 women

    The CRAF is equipped to serve 98 women, but it currently houses 160.

    “This is a jail and there’s no such thing as a nice jail,” Santos says. “What we want is for them to leave this world and never have to come back. These women have sad stories, of abandonment and abuse. Some were sold by their families in exchange for drugs. So, when you’re able to provide a little bit of happiness, it’s extremely motivating for them.”

    The Águias News Choir performed for the first time on Aug. 13, which is Prisoners’ Day in Brazil, at the CRAF.

    “In addition to the inmates, there were also the coordinators and people from the Paraná Department of Corrections. I think we exceeded everybody’s expectations,” says Maria, 22, an inmate and choir member.

    Maria, who is tall and blond with a model’s physique, leaves her penitentiary uniform behind every Saturday and arrives for practice wearing makeup and immaculately dressed.

    Maria’s dedication does not go unnoticed by Santos, who adds the recuperation of the prisoners’ self-esteem is one of the project’s main benefits.

    “Looking at the whole group (the inmate choir and the church choir), you can’t tell who’s an inmate and who isn’t,” Santos says. “It’s therapy. There’s a reason why none of them wants to leave the choir.”

    Maria, who used to work in the drug trade, found her reason to begin again in music. For the first time in 22 years, she is able to see a different future for herself.

    “I feel like, when I’m in the choir, they believe in us. And that’s a new feeling for me,” she says. “If I really make the effort, I can change my life.”

    The choir’s next performance will be Dec. 18, at the Templo das Águias Evangelical Church. The inmates are practicing Christmas carols to perform alongside the church choir.


    Psychologist Sérgio de Castro, the founder and pastor of Templo das Águias, says the church’s partnership with the CRAF is a way to prepare inmates for their return to society, and, at the same time, prepare society for their return.

    “Here they develop a talent and make friends,” Castro says. “It benefits them and the people who share this with them. Last Saturday, I was touched as I watched the rehearsal. It was beautiful.”

    A majority of CRAF’s partnerships are with evangelical churches. Other ongoing projects include computer classes, as well as theater and dance performances.

    More music for prisons

    The Águias News Choir is not the only one bringing music to the penitentiaries of Brazil.

    The Paraná Women’s Penitentiary, in the city of Piraquara, and the Cariacica Women’s Penitentiary, in Espírito Santo state, also have musical projects.

    In June, Judge Erivaldo Ribeiro dos Santos donated R$30,000 (US$16,841) worth of instruments to the two penitentiaries. The funds came from the Innovare Prize that Ribeiro dos Santos won for the Começar de Novo (Fresh Start) Program, which is focused on social reinsertion for inmates.

    “I never felt like that money was mine,” he says. “Nothing could be fairer than applying that money towards social reinsertion, which is the aim of Começar de Novo and initiatives such as these music programs.”

    Rosimeiry Mostachio, coordinator of the Musical Arts project at the Paraná Women’s Prison says at first, 50 inmates will be chosen to participate in a weekly two-hour music class.

    These inmates will participate in a choir and some of them will learn to play guitar. The teachers will come from partner universities, and the first class is expected to start in December.

    The program’s goal, aside from its therapeutic value, is for inmates to receive certification from the Order of Musicians.

    “The inmates have had their freedom taken away, but not their right to leisure and culture,” Mostachio says.

    DVD with performances in Espírito Santo

    The Maria Marias Choir at the Cariacica Women’s Prison is composed of 30 women. They have already given performances inside the penitentiary and at the local courthouse.

    Quézia da Cunha Oliveira, director of social insertion at the Espírito Santo Ministry of Justice says, “The change in the inmates is visible, both in terms of health and physiognomy. They win you over when they sing.”

    The choir, which was launched at the beginning of the year, is led by a prison guard. With the donation from Judge Erivaldo Ribeiro dos Santos, the Espírito Santo Ministry of Justice plans to record a DVD with the Maria Marias choir and other performances by groups of male and female inmates from correctional facilities throughout the state.

    Débora Mühlbeier Lorusso –

    CURITIBA, Brasil – Vera deseaba cantar, pero perdía el aliento al intentar elevar la voz.

    Como una de las 19 presidiarias del Coro Águias News, del Centro de Régimen Semiabierto Femenino (CRAF) de Curitiba, Paraná, le tomó un mes de música para abandonar su adicción de 17 años al cigarrillo.

    “Cuando alcanzaba ciertas notas, mis pulmones no me permitían sostenerlas”. Recuerda Vera, de 40 años, quien, como las otras prisioneras entrevistadas, prefirió no usar su nombre verdadero. “Algunas veces, sentía muchas ganas de fumar y tomaba agua. También oraba y le pedía ayuda a Dios para resistir un vicio que duró casi la mitad de mi vida. Hace ya cuatro meses que dejé de fumar”.

    El coro fue establecido para que las prisioneras del CRAF tuvieran una alternativa a las drogas. De las 160 mujeres que cumplen condenas en la penitenciaría, 90% de ellas fueron condenadas por crímenes relacionados a estupefacientes.

    “Organicé este coro como un medio de alejarlas de su dependencia al tabaco, al alcohol y, obviamente, a las drogas ilegales”, dice Roque Rogério Veríssimo, creador y coordinador del proyecto, quien también se desempeña como trabajador social en la Escuela de Derechos Humanos de la Secretaría de Justicia, Ciudadanía y Derechos Humanos de Paraná (SEJU). “Les hemos mostrado videos que explican lo que hace cada droga a la garganta, puesto que ahora necesitan cuidar de la voz”.

    Desde que se creó el coro en junio, ocho de las 13 fumadoras del grupo han abandonado el cigarrillo.

    Los ensayos se realizan los sábados en la Iglesia Evangélica Templo das Águias. Las prisioneras salen de la penitenciaría y durante dos horas se reúnen con las coristas y los músicos de la iglesia.

    En estos ensayos semanales, las prisioneras aprenden sobre higiene vocal, realizan calentamientos y ensayan canciones con arreglos de voces.

    Antes de ensayar, las integrantes de la iglesia y las prisioneras intercambian algo más que conocimiento musical.

    “Nosotras conversamos sobre las elecciones que hacemos en la vida”, dice la directora del coro Bluma Carla Antunes Gomes. “La finalidad es que las prisioneras se sientan motivadas y comprendan que siempre existe una opción mejor que el crimen”.

    La participación en en el coro es un premio que se da a las presidiarias que se dedican a los estudios, dice la directora del CRAF Suely Vieira Santos. En la penitenciaría se ofrecen clases a nivel de escuela primaria, así como algunos cursos vocacionales.

    “También hay mujeres que tienen autorización judicial para estudiar fuera del CRAM”, afirma Santos, quien piensa que la educación y el coro son aliados en la lucha contra la reincidencia delictiva.

    Cuatro duchas para 160 mujeres

    El CRAF tiene una capacidad para 98 mujeres, pero en la actualidad alberga a 160.

    A consecuencia de esto, las prisioneras tienen que compartir sólo cuatro duchas. La falta de camas se compensa con docenas de colchones en el piso.

    “Ésta es una cárcel y no existe cárcel buena”, dice Santos. “Lo que nosotros queremos es que ellas salgan de este mundo y no tengan que volver. Estas mujeres tienen historias tristes de abandono y abuso. Algunas fueron vendidas por sus familias a cambio de drogas. Así que, si uno puede proporcionarles algo de alegría, es extremadamente motivador para ellas”.

    El Coro Águias News se presentó por primera vez en el mismo CRAF el 13 de agosto, que es el Día del Prisionero en Brasil.

    “Además de las prisioneras, se encontraban también los coordinadores y el personal del Departamento Penitenciario de Paraná. Pienso que sobrepasamos las expectativas de todo el mundo”, afirma la prisionera Maria, de 22 años, prisionera e integrante del coro.

    Maria, que es alta y rubia y tiene porte de modelo, se quita su uniforme de la prisión cada sábado y llega al ensayo inmaculadamente vestida y maquillada.

    La dedicación de Maria no ha pasado desapercibida para Santos, quien agrega que uno de los principales beneficios del proyecto es la recuperación de la autoestima.

    “Mirando a todo el grupo ( el coro de prisioneras y el de la iglesia), no se puede reconocer quién es una prisionera y quién no lo es”, afirma Santos. “Se trata de una terapia. Por esa razón ninguna de ellas quiere salirse del coro”.

    Maria, dedicada al tráfico de drogas, encontró en la música una razón para comenzar de nuevo. Por primera vez en 22 años, ha logrado contemplar para sí un futuro distinto.

    “Yo siento que en el coro creen en nosotras. Y para mí ésa es una nueva sensación”, sostiene. “Si realmente me esfuerzo, puedo cambiar mi vida”.

    La próxima presentación del coro será el 18 de diciembre en la Iglesia Evangélica Templo das Águias. Las prisioneras están ensayando cantos navideños que ejecutarán conjuntamente con el coro de la iglesia.

    El psicólogo Sérgio de Castro, fundador y pastor del Templo das Águias, dice que la asociación con el CRAF es una manera de preparar a las presidiarias para su regreso a la sociedad y, al mismo tiempo, de preparar a la sociedad para recibirlas.

    “Aquí ellas desarrollan un talento y hacen amigas”, dice Castro. “Se benefician ellas y también la gente con la que comparten. El sábado pasado, me emocionó ver el ensayo. Fue hermoso”.

    La mayoría de las asociaciones del CRAF se hace con iglesias evangélicas. Otros proyectos en desarrollo son las clases de computación, así como las presentaciones de teatro y danza.

    Más música para las prisiones

    El Coro Águias News no es la única que lleva música a las penitenciarías brasileñas.

    La Penitenciaría Femenina de Paraná, en la ciudad de Piraquara, y la Penitenciaría Femenina de Cariacica, en Espírito Santo, también tienen proyectos musicales.

    En junio, el juez Erivaldo Ribeiro dos Santos donó R$ 30 mil (US$ 16.841) en instrumentos a las dos penitenciarías. Los fondos provinieron del Premio Innovare 2010 que ganó Ribeiro dos Santos por el Programa Comenzar de Nuevo, que se concentra en la reinserción social de los presos.

    “Yo nunca sentí que ese dinero fuera mío”, dice. “Nada puede ser más justo que destinar ese dinero a la reinserción total, que es la finalidad de Comenzar de Nuevo y de las iniciativas similares a estos programas”.

    Rosimeiry Mostachio, coordinadora del proyecto Artes Musicales de la Penitenciaría Femenina de Paraná, explica que inicialmente serán escogidas 50 presas para participar en clases de música durante dos horas semanales.

    Estas presas participarán en un coro y algunas de ellas van a aprender a tocar guitarra. Los instructores provendrán de universidades asociadas y se espera que la primera clase comience en diciembre.

    El objetivo del programa, además de su valor terapéutico, es que las prisioneras reciban certificados de la Orden de los Músicos.

    “Las prisioneras están privadas de su libertad, pero no del derecho al entretenimiento y la cultura”, sentencia Mostachio.

    DVD con presentaciones en Espírito Santo

    El Coro Maria Marias de la Penitenciaría Femenina de Cariacica, está integrada por 30 mujeres. Ellas ya se han presentado dentro de la penitenciaría y en el tribunal de justicia local.

    Quézia da Cunha Oliveira, directora de inserción social de la Secretaría de Justicia del Estado de Espírito Santo dice: “El cambio en las prisioneras es visible, tanto en términos de salud como en la fisionomía. Cuando cantan, también encantan”.

    El Coro, que comenzó a principios del año, es dirigido por un agente penitenciario. Con la donación del juez Erivaldo Ribeiro dos Santos, la Secretaría de Justicia de Espírito Santo tiene planes de grabar un DVD con la coral Maria Marias y otras presentaciones musicales de penitenciarías femeninas y masculinas del estado.

    Débora Mühlbeier Lorusso –

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