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SANTO DOMINGO, Dominican Republic – The number of children working in dangerous or illegal jobs fell 14% in the past 10 years in the Dominican Republic – a remarkable turnaround from just a decade ago, when the country was called out for its high rate of child labor.

Officials lauded the findings by the Labor Ministry. The numbers “showed a significant downward tendency,” said Labor Minister Francisco Domínguez Brito at a media conference announcing the results. Officials did not provide a total estimate of children working because the results were still preliminary.

The nationwide survey of 8,540 children age 18 or younger conducted between 2009 and 2010 found more children are also going to school even if they are working. Brito said 89% of children who work are also studying.

The country is on its way to meeting its goal of eliminating the worse forms of child labor by 2015 and wiping out the practice entirely by 2020, Brito said. He pointed out that the government has made the issue a priority and is working closely with United Nations agencies to reduce the practice.

While officials said there was room for improvement, the results were a welcomed change from the situation in the Caribbean country just a decade ago when the last survey was conducted.

That survey, released in late 2000, found that 436,000 children between the ages of 5 and 17 were working – a figure representing 18% of the nation’s youth.

But the country has taken substantive steps to address the problem. In 2002, the government created a unit within the labor department dedicated to combating child labor. The unit took a holistic approach, launching publicity campaigns on TV and radio to raise public awareness of the problem. It also employed inspectors to check on employers.

In 2006, the government launched a 10-year strategic plan that laid out several new approaches, including offering more training opportunities for children who had dropped out of school and focusing more on reducing poverty.

The International Labor Organization (ILO), an affiliate of the United Nations, recognized the country’s “strong commitment” to reducing child labor. But ILO Deputy Regional Director Virgilio Levaggi said “eliminating it will be a difficult task, especially in times of economic crisis like we currently see in the country.”

The Dominican Republic is certainly not the only country with a child labor problem. International labor groups have estimated hundreds of millions of children work, often against their will, in farms, factories and in informal economies throughout the world.

About 215 million children worldwide – most between 5 and 17 years of age – are holding down jobs, including 14.1 million in Latin America and the Caribbean, according to the ILO.

Children are often pushed into dangerous or illegal jobs out of economic necessity or, to a lesser extent, as the result of human trafficking.

Ricardo dropped out of school after the sixth grade. Two years later, Ricardo, who refused to provide his age or last name, spends his days shining shoes for pocket change at a popular seafront park in Santo Domingo.

“What else can I do?” he asked as he raised his arms.

He explained his family can’t afford food and he must earn money to help his mother pay the bills.

In the Dominican Republic, the sight of children shining shoes, working on street corners or on farms has become common.

A survey by the government in 2006 reported 60% of respondents found it reasonable for children to work as long as it doesn’t interfere with their education or well-being.

Brito said the government and society must work diligently to help eliminate the practice.

“We should feel ashamed that there’s a huge number of boys and girls still working in conditions that risk not just their health but their development.”

By Ezra Fieser – Infosurhoy.comSANTO DOMINGO, República Dominicana – La cantidad de niños que trabaja desempeñando tareas peligrosas o ilegales se redujo un 14% en los últimos diez años en la República Dominicana; un resultado notable exactamente diez años después de que el país sobresaliera por el alto índice de trabajo infantil.

Las autoridades aplaudieron los resultados obtenidos por el Ministerio de Trabajo. La cifra “demostró una significativa tendencia en descenso”, destacó el ministro de Trabajo, Francisco Domínguez Brito, en una conferencia de prensa donde se anunciaron los resultados. No se brindó el total estimado de niños que trabajan porque los datos aún son preliminares.

La encuesta nacional realizada a 8.540 niños de hasta 18 años entre 2009 y 2010 determinó que una cantidad mayor de niños asiste a la escuela aún cuando también trabajan. Brito señaló que el 89% de niños que trabajan también están estudiando.

El país está en camino de cumplir su meta de eliminar las peores formas de trabajo infantil para el año 2015 y de erradicarlo totalmente para el 2020, explicó Brito, quien además señaló que el gobierno ha hecho de este tema una prioridad y está trabajando estrechamente con organismos de las Naciones Unidas para reducir esta práctica.

Si bien las autoridades manifestaron que aún se debe mejorar, los resultados constituyen un cambio bienvenido en la situación del país caribeño, exactamente diez años después de la realización de la última encuesta.

El estudio, divulgado a fines del 2000, determinó que 436 mil niños de entre 5 y 17 años estaban trabajando; una cifra que representa el 18% de la juventud de esa nación.

Pero el país ha dado pasos contundentes para abordar el problema. En 2002, el gobierno creó una unidad dentro del Ministerio del Trabajo dedicada a combatir el trabajo infantil de manera integral, lanzando campañas publicitarias en radio y televisión para crear conciencia sobre este problema. Asimismo contrató inspectores para controlar a los empleadores.

En 2006, el gobierno lanzó un plan estratégico a diez años que fijó nuevos enfoques, entre ellos la oferta de más oportunidades de capacitación para los niños que abandonaron la escuela y un mayor énfasis en la reducción de la pobreza.

La Organización Internacional del Trabajo (OIT), entidad afiliada a las Naciones Unidas, reconoció el “sólido compromiso” del país para reducir el trabajo infantil. Pero el Director Regional Adjunto de la OIT, Virgilio Levaggi, sostuvo que “eliminarlo será una tarea difícil, especialmente en tiempos de crisis económica como la que actualmente se percibe en el país”.

Por cierto, República Dominicana no es el único país que padece el problema del trabajo infantil. Grupos internacionales relacionados con el ámbito laboral estimaron que son cientos de millones los casos de trabajo infantil – a menudo en contra de la voluntad de los niños- en granjas, fábricas y economías informales de todo el mundo.

Aproximadamente 215 millones de niños trabajan en el mundo –la mayoría entre 5 y 17 años– incluidos 14,1 millones en Latinoamérica y el Caribe, según la OIT.

Los niños a menudo son conducidos hacia trabajos peligrosos o ilegales por razones de necesidad o, en menor medida, como resultado del tráfico de personas.

Ricardo dejó la escuela al terminar sexto grado. Dos años más tarde, el niño –que no quiso revelar ni su edad ni su apellido- pasa sus días lustrando zapatos a cambio de monedas en un conocido parque costero de Santo Domingo.

“¿Qué otra cosa puedo hacer?” preguntó encogiéndose de hombros.

Explicó que su familia no puede darle de comer por lo que él debe ganar dinero para ayudar a su madre a pagar las cuentas.

En la República Dominicana es común ver niños lustrando zapatos, trabajando en las esquinas o en granjas.

Una encuesta del gobierno del año 2006 reflejó que el 60% de los que respondieron manifestaron que consideraban razonable que los niños trabajaran en tanto que esto no interfiera con su educación o bienestar.

Brito sostuvo que el gobierno y la sociedad deben trabajar diligentemente para ayudar a eliminar esta práctica.

“Debería darnos vergüenza que exista una enorme cantidad de niños y niñas que aún trabajan en condiciones de riesgo, no solo para su salud sino también para su desarrollo”.

Por Ezra Fieser – Infosurhoy.com

 

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