Central America: Synthetic drug market growsCentroamérica: Crece mercado de drogas sintéticas

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    [captionpix imgsrc=”” align=”left” captiontext=””]MANAGUA, Nicaragua and GUATEMALA CITY – The United Nations Office on Drugs and Crime (UNDOC) has made it perfectly clear to Central America: It must do a lot more to stop the rise of the trafficking and consumption of synthetic drugs.

    That’s because synthetic drugs such as LSD, speed and ecstasy have displaced cocaine and heroin throughout the world, ranking second among the most-used narcotics after marijuana, according to a UNODC report.

    The UNDOC’s 2011 World Drug Report, which ranks Holland and Myanmar as the main producers of amphetamine type stimulants globally, states the narcotics also are being manufactured in countries in Central and South America, such as Brazil, Argentina, Guatemala, Nicaragua and Suriname.

    “A record seizure of six laboratories was reported in 2009, including two methamphetamine laboratories in Brazil and Nicaragua, an ecstasy lab in Brazil and three labs that produce both drugs in Guatemala,” the report states.

    In Central America, authorities are already sizing up the problem.

    Esteban Guido, chief of drug investigations with the Nicaraguan National Police, said Mexican drug cartels have established a presence in several Central American countries, which demonstrates the region’s vulnerability.

    “New, emerging cartels are forming and they are transporting small shipments [of synthetic drugs], but doing so more frequently,” Guido said. “[We have found] Central American laboratories where synthetic drugs – like amphetamines – are made. This is one of the ways Mexican organized crime is looking to [diversify and] support its business.”

    A threat to the region

    A total of 844 pounds of ephedrine was seized worldwide in 2007. Two years later, the number rose to 23,376 pounds, according to the UNODC.

    In Latin America, the highest number of synthetic drug seizures occurred in 2007, when 1,371 pounds were confiscated. In 2009, the amount fell to 535 pounds, according to the UNODC.

    While Nicaragua and Guatemala acknowledge the existence of clandestine laboratories, they reiterated their countries are not points of massive manufacturing of synthetic drugs.

    In Guatemala, authorities have dismantled at least six synthetic drug laboratories this year.

    “We have found them on the border with Mexico, which leads us to believe that our neighboring country was the destination for what was being produced,” Mario Castañeda, vice minister of security, said.

    [captionpix imgsrc=”” align=”right” captiontext=””]From January through June 2011, Guatemalan police had incinerated about 17,354 pounds of pseudoephedrine, which is used to make synthetic drugs, worth $9.73 million quetzales (about US$1.25 million). During the same period, authorities burned 13,020 pounds of cocaine and 3,132 pounds of marijuana.

    “With the findings we can see that there is a presence [of organizations that traffic this drug],” Castañeda said. “We are very concerned about a large influx of precursor drugs, which indicates to us that we will find more laboratories.”

    In Nicaragua during the past five years, three amphetamine laboratories have been destroyed.

    “In Nicaragua, we can state that we have not found massive synthetic drug production facilities,” said Fernando Borge, major commissioner for Public Relations of the Nicaraguan National Police. “[Although] we have dismantled laboratories, none has been structured compared to those in other countries, where we found tools and some of the supplies used to make these narcotics. Thanks to the hard work of the institution and the community, [the labs] have not grown to be massive production centers.”

    In 2010, the Nicaraguan National Police discovered the country’s largest synthetic drug laboratory in Villa El Carmen, in northeastern Managua. During the raid, they found 1.7 pounds of amphetamines. The lab had the materials needed to produce about 174 pounds of the drug.

    A Mexican national and two Guatemalans were arrested, while other suspects escaped during a firefight.

    “In the three cases of the laboratories, we stress, those implicated were Nicaraguans with connections to foreigners, who used them as guards and drivers,” Borge said.

    [captionpix imgsrc=”” align=”left” captiontext=””]In 2008, Nicaraguan police seized a shipment from South America containing 216,000 amphetamine tablets, worth US$4.438 million, destined for North America.

    An amphetamine tablet is worth US$20 on the black market, according to the Nicaraguan National Police.

    El Salvador (3.3%), Belize (1.4%) and Costa Rica (1.3%) have high levels of use of synthetic drugs among the 15- to 64-year-old demographic, according to the UNODC.

    In Guatemala, the government has registered a higher level of synthetic drug use as well, mainly among younger people.

    “We are concerned because these substances are highly addictive to users,” Castañeda said.

    Officer Sérgio Luiz Queiroz Sampaio da Silveira, of Brazil’s Federal Police Intelligence Division’s Data Analysis Unit (SADIP), said the side effects of synthetic drug use are high blood pressure, tachycardia, increased respiratory rate and hyperactivity. These reactions can cause serious cardiovascular and respiratory problems, even leading to death.

    Synthetic drugs can also lead to neuronal degeneration, causing serious cognitive problems, according to Brazil’s Federal Police.

    In April, 2009, the Guatemalan Ministry of Health made possessing, using, selling and shipping any products containing pseudoephedrine illegal.

    Brazil passed a similar law banning amphetamine-based appetite suppressants.

    However, the Guatemalan law does not prohibit the sale of other precursors for these drugs, such as phenylacetic acid and acetone, among others.

    Correspondent Cristine Pires contributed to this report from Porto Alegre, Brazil.

    By Abigail Hernández and Antonio Ordóñez for[captionpix imgsrc=”” align=”left” captiontext=””]MANAGUA, Nicaragua y CIUDAD DE GUATEMALA – El mensaje de la Oficina de Crimen y Drogas de Naciones Unidas (UNODC) a Centroamérica fue claro: se debe hacer mucho más para detener el alza en el tráfico y consumo de drogas sintéticas en la región.

    Esto se debe a que las drogas sintéticas como el LSD, éxtasis y las metanfetaminas han desplazado a la cocaína y la heroína como el segundo narcótico más consumido a nivel mundial, según un reporte de UNODC.

    Si bien el Informe Global 2011 de Drogas de UNODC colocó a Holanda y Birmania como los principales productores de Estupefacientes de Tipo Anfetamínico (ETA) a nivel global, el documento afirma que su fabricación ya se extiende a países de Centro y Sudamérica como Argentina, Brasil, Guatemala, Nicaragua y Surinam.

    “Un decomiso récord de seis laboratorios fueron reportados en 2009, incluyendo dos laboratorios de metanfetaminas en Brasil y Nicaragua, uno de éxtasis en Brasil y tres laboratorios productores de ambas drogas en Guatemala”, dice el reporte.

    En Centroamérica, las autoridades están trabajando para contener el problema.

    Para Esteban Guido, jefe de Investigación de Drogas de la Policía Nacional de Nicaragua, la vulnerabilidad de Centroamérica como región ante la fabricación y tráfico de drogas sintéticas se debe a la búsqueda de nuevos territorios de parte de narcotraficantes mexicanos.

    “Se están formando nuevos carteles emergentes que están trasladando pequeñas cargas [de drogas sintéticas], pero con más frecuencia”, dice Guido. “[Hemos encontrado] laboratorios centroamericanos donde se elaboran drogas sintéticas como anfetaminas, una de las salidas a las que está recurriendo el crimen organizado mexicano para [diversificar y] mantener su negocio”.

    Una amenaza a la región

    Según el informe de UNODC, en 2007 se decomisaron 383 kilos de efedrina a nivel mundial. En 2009, la cifra subió a 11.964 kilos, según el reporte de UNODC.

    En Latinoamérica, el decomiso de drogas sintéticas tuvo su punto más alto en 2007, cuando se incautaron 622 kilos en la región. El informe establece que en 2009 la cifra bajó a 243 kilos.

    Si bien Nicaragua y Guatemala reconocen la existencia de laboratorios clandestinos, aseguran no ser puntos de fabricación masiva de drogas sintéticas.

    En Guatemala, autoridades han desmantelado este año al menos seis laboratorios de drogas sintéticas en el occidente del país.

    “Los hemos localizado en el área fronteriza con México, por lo que suponemos que el vecino país era el destino de lo que producían”, dijo el Vice Ministro de Seguridad, Mario Castañeda.

    Hasta julio de 2011, la policía guatemalteca ha incautado aproximadamente 7 mil 872 kilogramos de pseudoefedrina valorada en Q9.73 millones (aproximadamente US$1.25 millones). En el mismo período, las autoridades han decomisado 5.906 kilos de cocaína y 1.421 de marihuana.

    “Con los hallazgos podemos darnos cuenta que hay presencia [de organizaciones de tráfico de esta droga],” dice Castañeda. “Nos preocupa mucho el tema del ingreso abundante de precursores, y eso nos da la pauta de que encontraremos más laboratorios”.

    [captionpix imgsrc=”” align=”right” captiontext=””]En Nicaragua, en los últimos cinco años se han detectado tres laboratorios de anfetaminas.

    “En Nicaragua podemos asegurar no hemos encontrado instalaciones de producción masiva de drogas sintéticas”, dice el Comisionado Mayor de Relaciones Públicas de la Policía Nacional de Nicaragua, Fernando Borge. “[Aunque] sí hemos desmantelado laboratorios, nada estructurados en comparación con otros países, donde encontramos herramientas y algunos de los insumos que son utilizados para la fabricación de estos estupefacientes. Gracias al arduo trabajo de la institución y la comunidad no han llegado a ser centros de producción masiva”.

    En 2010, la Policía Nacional de Nicaragua descubrió el laboratorio de drogas sintéticas más grande del país en el municipio de Villa El Carmen, en el noroeste de Managua. En la redada se encontraron 760,8 gramos de anfetaminas y el laboratorio contaba con suficiente materia prima para producir cerca de 70 kilogramos de la droga.

    Un ciudadano mexicano y dos guatemaltecos fueron arrestados, mientras que otros sospechosos escaparon durante un tiroteo.

    “En los tres casos de los laboratorios, destacamos, que los implicados eran nicaragüenses relacionados con extranjeros, quienes los utilizaban para tareas de vigilancia y transporte”, dice Borge.

    [captionpix imgsrc=”” align=”left” captiontext=””]En 2008, la policía nicaragüense incautó un cargamento proveniente de Sudamérica con 216 mil tabletas de anfetaminas, valoradas en US$4 millones 438 mil, cuyo destino era Norteamérica.

    En los mercados de destino, cada tableta de anfetamina tiene un valor de US$20, según la Policía Nacional nicaragüense.

    El Salvador (3.3 %), Belice (1.4%) y Costa Rica (1.3%) tienen altas tasas de consumo de drogas sintéticas en la población entre 15 y 64 años, según el reporte de UNODC.

    El gobierno guatemalteco ha registrado un alto nivel de consumo de drogas sintéticas en la juventud de ese país.

    “Nos preocupa porque estas sustancias tienen un alto nivel adictivo entre los consumidores”, dice Castañeda.

    Para el oficial Sérgio Luiz Queiroz Sampaio da Silveira, de la Unidad de Análisis de Datos en la División de Inteligencia de la Policía Federal (SADIP), los efectos secundarios del uso de drogas sintéticas son presión alta, taquicardia, aumento de la frecuencia respiratoria e hiperactividad. Estas reacciones pueden desencadenar serios problemas cardiovasculares o respiratorios, incluso la muerte.

    El uso de drogas sintéticas puede además causar daño neurodegenerativo, ocasionando problemas cognitivos según la Policía Federal brasileña.

    En abril del 2009, el Ministerio de Salud de Guatemala, prohibió la importación y exportación de pseudoefedrina en el país, y además penalizó la posesión, síntesis, consumo, comercialización, almacenamiento, distribución y transporte de productos que lo contengan.

    Brasil dictó una ley similar prohibiendo ingredientes utilizados para elaborar drogas sintéticas.

    No obstante, la legislación guatemalteca no prohíbe el comercio de otros químicos usados para fabricar estas drogas como el ácido fenilacético y la acetona, entre otros.

    La corresponsal Cristine Pires contribuyó a este reportaje desde Porto Alegre, Brasil.

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